La reserva energética que guarda nuestro fondo marino

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Corría 1988 cuando pescadores artesanales encontraron, frente a la Isla Mocha, ejemplares de mariscos con conchas de más de 40 centímetros de diámetro: eran almejas gigantes. Algo había en el fondo marino que estaba incidiendo en su crecimiento. Se trataba de grandes cantidades de gas metano.

El Doctor en Biología Marina de la Universidad de Concepción, Silvio Pantoja, Director del Departamento de Oceanografía señala que estos depósitos de hidratos se extienden en nuestro territorio, aproximadamente, entre los 35º y 45º de latitud sur. Esto es un volumen de 30 billones de metros cúbicos de gas, cerca del 3% de las existencias mundiales.

 
 

 

{mooblock=¿Por qué es importante el gas metano para Chile?}

Una de las debilidades económicas estratégicas de Chile es la carencia de yacimientos de petróleo o de gas que nos permitan autoabastecernos de combustibles. Esta situación nos hace extremadamente dependientes de fuentes energéticas externas.

Para detectar estas bolsas de gas en el sedimento marino se emiten sonidos que cambian de velocidad al pasar por agua, sedimento o gas.

Si bien aún no contamos con la tecnología para poder extraer de forma industrial ese preciado gas, según el doctor Pantoja, de encontrarse, el país podría autoabastecerse por varios cientos de años.

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{mooblock=¿Por qué es tan difícil poder extraer este producto?}

Se trata de una estructura cristalina, similar a la del hielo, rodeada de moléculas de agua que trabajan como celdas capaces de almacenar un alto porcentaje de gas: al llevarlo a la superficie, 1 m3 de hidrato de metano contiene 164 m3 de gas metano y 0,8 m3 de agua. Por lo tanto, al aumentar la temperatura o cambiar bruscamente la presión a que está sometido en el mar, se origina una descompresión extremadamente violenta.

De esta forma, para el hidrato de metano no se puede utilizar la tecnología de extracción del petróleo que recurre a  cañerías de alta presión desde los yacimientos a la superficie.

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{mooblock=¿Hay escapes de gas metano desde el mar?}

Aun cuando los hidratos tienen la apariencia de sólidas rocas son extremadamente inestables y, variaciones de temperatura y presión pueden producir violentos escapes de metano que, son absorbidos en gran parte antes de llegar a la superficie del mar.

La descompresión de los hidratos de metano ha producido grandes deslizamientos masivos de hasta 40 millas de ancho, a gran profundidad, en los taludes de algunas placas continentales, en particular en la costa atlántica de Estados Unidos (Triángulo de las Bermudas). Ello ha liberado a la atmósfera, grandes masas de gas metano y la ebullición del agua superficial.

En Chile, frente a Papudo, se ha observado también la repentina ebullición de las aguas del mar, lo que durante mucho tiempo se atribuyó a la presencia de un supuesto volcán submarino, pero que tendría una explicación más lógica en la descompresión brusca de hidratos de metano situados a grandes profundidades. Estas violentas descompresiones podrían, incluso, tener alguna influencia en la actividad sísmica de la zona.

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{mooblock=¿Hay investigaciones para extraerlo en forma segura?}

En Japón se desarrollan a nivel de laboratorio algunas tecnologías que permitirían su explotación. Una de ellas consiste es congelarlo en forma de pellets y así llevarlos a la superficie.

Otra línea de investigación busca llevarlo a la superficie, sin separar el agua del metano, hacia plantas frigoríficas flotantes con las condiciones de frío necesarias para mantener compactos los trozos de metano y agua. Luego, se enviaría el gas a tierra firme vía gasoductos.

Otros están tratando de entubar los hidratos cambiando controladamente la presión a que están sometidos, mientras algunos investigan si al inyectar en forma controlada agua a altas temperaturas se puede separar el metano del agua.

No solo se consideran los aspectos tecnológicos, sino también los económicos, ya que se trataría de sistemas de muy alto costo (mayor que el del petróleo). Además de considerarse la liberación, a la atmósfera, de grandes cantidades de gas metano que podrían afectar negativamente el efecto invernadero.

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